Niềm vui nghẹt thở của các cầu thủ Croatia sau khi giành chiến thắng trong loạt sút luân lưu cân não trước đội chủ nhà Nga. (Nguồn: THX/TTXVN)

Theo đánh giá của nhiều người, con đường tiến đến bán kết World Cup 2018 của đội tuyển Anh tương đối thuận lợi. Tuy nhiên, liệu Tam Sư sẽ tiếp tục chiếm ưu thế trong trận đấu tới đây với Croatia, hay đội bóng Balkan sẽ chấm dứt dàn hợp xướng với “Football’s coming home” đang vang khắp các khán đài tại Nga?

Trận đấu ngày 11/7 (giờ địa phương) sẽ là một thử nghiệm thực sự đối với Tam sư tại giải đấu lần này.

Trước đó, thất bại đầy “toan tính” trước Bỉ tại vòng đấu bảng không nói lên nhiều điều vì đó là trận đấu mang tính thủ tục và bản thân đội tuyển Anh “không muốn thắng.”

Trước khi giải đấu bắt đầu, Croatia không được đánh giá cao. Thế nhưng, đội bóng của huấn luyện viên Zlatko Dalić đang tiến những bước vững chắc và khiến người hâm mộ nước nhà đi từ bất ngờ này đến bất ngờ khác. Và đây là những gì bạn cần biết về đội bóng Croatia.

1. Rakitic và Modric

Ivan Rakitic của Barcelona và Luka Modric của Real Madrid đã trở thành những cầu thủ chủ chốt tại câu lạc bộ chủ quản.

Hiện giờ, họ cũng đang thể hiện vai trò tương tự tại đội tuyển quốc gia. Sở hữu cặp tiền vệ trong trận cầu siêu kinh điển tại La Liga, ông Zlatko Dalić đã khéo léo lắp ghép, biến họ thành xương sống hàng tiền vệ của đội tuyển.

Với hai cầu thủ đầy kỹ thuật, sức sáng tạo vô biên này, Croatia sẽ có nhiều phương án từ giữa sân để áp đảo tuyến giữa của đội tuyển Anh và đe doạ khung thành của Pickford.

Mặc dù hàng phòng ngự của Croatia rất dễ “tổn thương” tại những thời điểm nhạy cảm (như chúng ta đã chứng kiến trong 2 trận thuộc vòng 16 đội và tứ kết vừa qua), nhưng không thể phủ nhận chất lượng của bộ đôi này đã giúp giảm đáng kể áp lực lên hệ thống phòng ngự. Đội tuyển Anh cần phải thực sự khống chế hiệu quả hai cầu thủ này của Croatia.

2. Đứng đầu bảng và đè bẹp Argentina

Tại vòng đấu bảng của World Cup lần này, Croatia là một trong những đội chơi ấn tượng nhất. Họ giành được 9 điểm tuyệt đối sau 3 trận thắng, trong đó nổi bật là chiến quả ấn tượng 3-0 trước một trong những ứng cử viên vô địch của giải đấu Argentina với siêu sao Lionel Messi và một đội hình toàn "sao."

Croatia cũng đã ghi được nhiều bàn thắng nhất trong bảng đấu - tổng cộng 7 bàn - và chỉ chịu có 2 bàn thủng lưới trước Nigeria và Iceland.

Mặc dù chỉ bước vào giải với thứ hạng 20 thế giới (theo bảng xếp hạng của FIFA, so với 12 của đội tuyển Anh), nhưng những gì mà họ làm được ở vòng bảng cho thấy các cầu thủ Balkan có lối chơi thuyết phục và ấn tượng hơn hẳn Tam sư.

3. Croatia đã gặp những khó khăn nhất định ở vòng loại trực tiếp

Các học trò của huấn luyện viên Zlatko Dalić đã lọt vào bán kết sau hai trận đấu không thể chiến thắng trong 120 phút (tại vòng 16 đội với Đan Mạch, hòa 1-1 và vòng tứ kết với đội chủ nhà Nga, hòa 2-2).

Thế nhưng, họ đã giữ được “cái đầu lạnh” và thực sự bản lĩnh khi chiến thắng sau những loạt đá luân lưu trên chấm 11m, cho dù đối mặt với họ là những thủ môn thực sự xuất sắc Kasper Schmeichel của Đan Mạch và Igor Akinfeev của Nga.

Tuy vậy, với việc phải chơi thêm hơn 30 phút mỗi trận có thể sẽ khiến sức khỏe các cầu thủ Croatia bị ảnh hưởng nhất định.

Tiếp đến, thủ môn Danijel Subasic - chốt chặn vững chắc của đội bóng Balkan - đã phải yêu cầu điều trị trong những phút cuối trận đấu với Nga vì vấn đề về gân khoeo và đang làm dấy lên những nghi ngờ về khả năng liệu anh có thể tham gia trận đấu tới đây.

Tiền vệ, đội trưởng Croatia Luka Modric sút thành công quả đá luân lưu, góp phần mang lại chiến thắng cho đội nhà trước tuyển Nga. (Nguồn: AFP/TTXVN)

4. Croatia thực hiện nhiều cú sút hơn nhưng đội tuyển Anh sút trúng đích nhiều hơn

Tính đến thời điểm hiện nay của World Cup 2018, các cầu thủ Croatia đã thực hiện 77 cú sút và 18 trong số đó đi trúng đích. Trong khi đó, Tam sư mới có 68 cú sút và 21 trong số đó hướng về phía khung thành.

Tính đến tỷ lệ sở hữu bóng, hai đội có thời lượng cầm bóng trung bình tương đương, với 55,9% của Croatia và 55,1% của Anh.

Tuy nhiên, đội tuyển của đảo quốc Sương mù đã ghi được tổng cộng 11 bàn thắng, nhiều hơn 1 bàn so với đội bóng Balkan và tỷ lệ chuyền chính xác cao hơn, ở mức 85,3% so với 81% của Croatia.

5. Liên đoàn Bóng đá Croatia được thành lập mới 28 năm

Đội tuyển Croatia hiện đại chính thức chơi trận bóng đầu tiên vào năm 1990 và gia nhập Liên đoàn Bóng đá Thế giới (FIFA) năm 1992 với các cầu thủ từ các khu vực trước đó chơi cho đội tuyển Liên bang Nam Tư.

Sự “ám ảnh” của người Croatia đối với bộ môn thể thao Vua được bắt nguồn từ cuối thế kỷ 19, khi các nhà công nghiệp đến từ nước Anh xây dựng các nhà máy tại nước này, thuê người dân địa phương và mang bóng đá đến cho họ.

Giải đấu đầu tiên mà đội tuyển Croatia hiện đại tham dự là EURO 1996. Họ đã có một sự thăng tiến vượt bậc khi đứng thứ 3 tại World Cup 1998 (tổ chức tại Pháp), trong đó tiền đạo Davor Suker đã có được riêng cho mình danh hiệu Chiếc giầy vàng (ghi nhiều bàn thắng nhất giải đấu).

Trong lịch sử 28 năm của mình, bóng đá Croatia chỉ không đủ điều kiện tham dự World Cup 2010 và giải vô địch châu Âu EURO 2000.

6. Croatia muốn thực hiện lại thành tích đã làm trước đội tuyển Anh

Trong số 7 lần đối đầu giữa 2 đội, Croatia chỉ đánh bại tuyển Anh có 2 lần, Tam sư thắng 4 và có một trận hòa.

Lần gần nhất 2 đội đối đầu tại vòng loại World Cup là năm 2009, với chiến thắng 5-1 giành cho đội tuyển Anh. Trước đó, trong năm 2008, trong một trận đấu vòng loại khác, Tam sư cũng giành chiến thắng 4-1.

Davor Suker, huyền thoại bóng đá và hiện là chủ tịch của Liên đoàn bóng đá Croatia khẳng định đội tuyển Anh tại thời điểm hiện nay là rất mạnh.

Tuy nhiên, bản thân Suker và người hâm mộ Croatia rất mong muốn các cầu thủ của mình sẽ tái hiện được chiến thắng 3-2 trước đội tuyển Anh tại vòng loại EURO 2008.

Với thất bại đó, Tam sư đã không thể vượt qua được vòng loại và buộc phải ngồi ở nhà để “xem EURO qua TV.”./.